BIODIVERSIDAD MARINA

Un virus, probable responsable de la muerte de millones de estrellas de mar

  • A las estrellas de mar afectadas se les caen los brazos y sus tejidos se ablandan hasta desintegrarse por completo.

Un virus, probable responsable de la muerte de millones de estrellas de mar Recurso de archivo

San Francisco (EEUU) (EFEverde).- Millones de estrellas de mar han muerto durante los √ļltimos meses en la costa del Pac√≠fico norteamericano, desde Alaska hasta M√©xico, en una epidemia que est√° afectando al ecosistema marino y cuyo origen podr√≠a estar en un virus, seg√ļn las √ļltimas investigaciones.

En una entrevista con Efeverde, el investigador de la Universidad de California en Santa Cruz y coautor del estudio que apunta al virus como el m√°s probable responsable de la desaparici√≥n en masa de estos invertebrados, Pete Raimondi, explic√≥ que se trata de un microbio que ha existido desde hace por lo menos setenta a√Īos.

“No se trata de un virus nuevo, sino que ha existido y ha tenido presencia en estas costas desde hace por lo menos setenta a√Īos. Est√° presente en animales de acuarios y museos que fueron capturados entonces. Lo que ahora tratamos de averiguar es por qu√© se ha vuelto tan virulento durante los √ļltimos meses”, indic√≥ Raimondi.

El actual brote que se ha cobrado la vida de millones de estrellas de mar en el litoral del Pacífico norteamericano y ha arrasado con la población de esta especie en determinadas áreas empezó entre mayo y junio de 2013 en las costas del estado de Washington (noroeste de EEUU).

Desde allí, se extendió rápidamente hacia el norte y el sur, afectando a Oregón, California, Alaska y el litoral occidental de Canadá y México.

A las estrellas de mar afectadas se les caen los brazos y sus tejidos se ablandan hasta desintegrarse por completo.

El virus identificado como presunto causante de esta enfermedad -los cient√≠ficos insisten en hablar de “presunto” porque aunque todo apunta a √©l, las pruebas todav√≠a no son concluyentes- solo afecta de forma virulenta a las estrellas de mar, pero tambi√©n reside en otros animales como los erizos de mar y en los sedimentos.

“Que los erizos de mar sean portadores del virus pero √©ste no les afecte de forma virulenta podr√≠a dificultar mucho la fase de recuperaci√≥n para las estrellas, ya que significa que el virus seguir√° presente en el entorno aunque ya no queden estrellas”, apunt√≥ Raimondi.

A nivel más inmediato, la desaparición en masa de las estrellas de mar está aumentando mucho la población de mejillones y erizos de mar, que forman parte de la dieta de estos invertebrados, mientras que está menguando la población de otras especies que acostumbran a alimentarse de estrellas, por lo que ha quedado afectada la biodiversidad de la zona.

“Creemos que ha sido el estr√©s causado por un cambio en el entorno el que ha desencadenado que este virus se haya vuelto m√°s virulento contra las estrellas de mar”, concluy√≥ el investigador de la Universidad de California en Santa Cruz.

Este estr√©s podr√≠a ser el resultado de factores naturales como la intensa sequ√≠a cr√≥nica que padecen California y gran parte del oeste de EEUU desde hace tres a√Īos o derivado de actividades humanas como la contaminaci√≥n o la sobreexplotaci√≥n de las costas.

“Otra posibilidad es que haya mutado, aunque nuestra principal teor√≠a es que el brote actual est√° vinculado a un factor de estr√©s”, se√Īal√≥ Raimondi.

Hasta que no se descubra qué fue exactamente lo que causó la situación de estrés, no se podrá determinar con certeza si este brote puede volver a reproducirse en el futuro y si supone una amenaza para otras regiones del planeta.

Pese a todo, nuevas estrellas jóvenes están apareciendo en las áreas devastadas por la epidemia, ya que antes de morir, las estrellas de mar macho y hembra soltaron esperma y huevos, respectivamente.

Eso llevó a la fertilización de los huevos en el agua y ahora están creciendo nuevos ejemplares, lo que da esperanzas para que pueda producirse un fenómeno de repoblación. EFEverde

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