RECICLAJE ALGAS

Las algas, una nueva fuente de celulosa para fabricar papel

  • Estos vegetales acu√°ticos tienen un alto contenido en celulosa, similar al de los √°rboles, con la diferencia de que no necesitan un tratamiento qu√≠mico tan nocivo y contaminante para su conversi√≥n en papel.

Las algas, una nueva fuente de celulosa para fabricar papel El grupo ECOWAL de la Universidad Pablo Olavide de Sevilla. Foto de la Universidad sevillana

EFEverde.- Un grupo de cient√≠ficos espa√Īoles est√° investigando la forma m√°s eficiente y limpia de convertir en papel las miles de toneladas de algas arrastradas por el mar a las playas espa√Īolas.

La investigación, presentada esta semana durante el congreso de medio ambiente Conama Local 2015, es pionera y se está patentando el proceso de producción y transformación de las plantas, explica en una entrevista con EFE la química Ana Moral, de la Universidad Pablo de Olavide de Sevilla.

Estos vegetales acuáticos tienen un alto contenido en celulosa, similar al de los árboles, con la diferencia de que no necesitan un tratamiento químico tan nocivo y contaminante para su conversión en papel.

“Un d√≠a por casualidad, observando las algas en la orilla, se me ocurri√≥ intentar extraer su celulosa”, explica la qu√≠mica, que considera que este sistema puede ayudar a reducir el problema de la tala de √°rboles y la deforestaci√≥n en Asia y Am√©rica Latina.

Moral, especializada en la reutilización de residuos agrícolas, matiza que no se trata de entrar al mar y sacar de allí las algas o las plantas marinas sino de aprovechar lo que depositan las mareas en las playas.

“Miles y miles de toneladas” son retiradas cada a√Īo por los servicios de limpieza de los ayuntamientos.

Antes, hubo experiencias con las algas para intentar hacer compostaje y aislantes ac√ļsticos y t√©rmicos, pero “sin mucho √©xito, porque no se logr√≥ revalorizar el residuo e implantarlo a escala industrial”.

Además de adaptar la tecnología convencional de reutilización de residuos a las algas, el equipo de la universidad sevillana está trabajando en la selección de las especies más adecuadas, siendo la posidonia una de las que mejor rendimientos está ofreciendo y una de las que menos lignina contiene.

Este polímero es lo que da color al papel o a la celulosa, por lo que las fábricas papeleras utilizan tradicionalmente cloro u otros agentes para blanquear el producto final.

“Pero si tiene poca lignina, podemos blanquear con agentes que est√©n libres de cloro, por ejemplo con per√≥xido de hidr√≥geno (agua oxigenada)”, mucho menos nocivos para el medio ambiente.

En general, todas las algas “necesitan menos reactivos qu√≠micos para extraer la celulosa, con lo que lo estamos haciendo todo de forma m√°s sencilla y con procesos m√≠nimamente contaminantes”.

Adem√°s, los subproductos como el agua residual se pueden utilizar para sacar los az√ļcares y utilizarlos en alimentaci√≥n ganadera. Se intenta cerrar el ciclo y, aunque el residuo cero es imposible, s√≠ dejar lo menos posible”.

El producto final resultante “es exactamente igual que el papel de la celulosa del √°rbol, y tambi√©n comestible porque no se le a√Īade ning√ļn elemento qu√≠mico perjudicial; es inocuo”.

El pr√≥ximo d√≠a 15, los investigadores tienen prevista una reuni√≥n con una industria papelera de Ja√©n, que se ha mostrado interesada en incorporar las algas “parcialmente” en su producci√≥n.

“Se puede meter entre un 20 o 30 %, con lo que se minimizan tambi√©n los costes, porque la materia prima es gratuita. Compensa, pese al gasto del transporte”, subraya la investigadora principal del proyecto, en el que participan, entre otros, la profesora Mar√≠a de la Menta Ballesteros, tambi√©n de la Universidad Pablo Olavide.

En cuanto al rendimiento de la celulosa que se extrae de las algas en comparaci√≥n con el de los √°rboles, es similar siempre que las plantas acu√°ticas se secan previamente, a√Īade Moral, que forma parte del grupo de Ecowal del centro universitario sevillano. EFE

msr




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