Estevia

Stevia, el azúcar de los guaraníes

Stevia, el azúcar de los guaraníes

¿Alguna vez se ha fijado en la etiqueta del edulcorante que le sirven en el restaurante?. Lo más probable es que no. En Paraguay se empeñan en que, cuando lo haga, pueda identificar el que proceda de ese país, segundo productor mundial de estevia, el arbusto de cuya hoja se extrae ese aditivo natural como sustituto del azúcar.

Los esfuerzos tanto del sector privado como público de esta pequeña nación suramericana de seis millones de habitantes, metida como cuña entre Argentina y Brasil, han tomado un nuevo impulso luego de que la Unión Europea (UE) admitiese a finales de 2011, el uso comercial de la estevia, “ka’a he’é” (hierba dulce, en idioma guaraní) en bebidas y alimentos.

La Red de Exportaciones (Rediex) del Ministerio de Industria y Comercio de Paraguay refiere que los órganos de aplicación de la UE entienden que el glucósido de esteviol que proviene de la planta no representa riesgo para la salud por debajo de cierto límite, lo que abre las puertas a un producto de incipiente explotación comercial en este país, cuya economía se cimenta en exportaciones de soja y carne bovina.

“El gran desafío es aumentar las áreas de cultivo, incorporando tecnología y variedades mejoradas de alto contenido de principios activos” del tipo de sustancia apta para el consumo humano, según Gustavo Rodríguez, director de la Mesa Sectorial de la Estevia de Rediex.

AZÚCAR VERDE

44902_2Las propiedades de la stevia, un  arbusto de 90 centímetros de altura ya eran aprovechadas por los guaraníes del noreste del país, norte de Argentina y Sur de Brasil, pero fue el botánico suizo afincado en Paraguay Moisés Bertoni (1857-1929) quien le dio valor científico.

El europeo se mostró muy interesado en saber más de los conocimientos de los nativos de las hierbas de su entorno y éstos -una vez que entraron en confianza con el extranjero- en la difusión de la hierba que empleaban para endulzar sus alimentos.

Con la ayuda del químico paraguayo Ovidio Rebaudi radicado en Buenos Aires, Bertoni clasificó los principios activos de la stevia y descubrió su capacidad de endulzar hasta 300 veces más que el azúcar refinado u otros aditivos artificiales de uso común como la sacarina.

De ahí el nombre científico de la stevia: “stevia rebaudiana Bertoni” con que es conocido desde a principios del siglo XIX.

La Unión Europea (UE) admitió a finales de 2011 el uso comercial de la stevia, “ka’a he’é” (hierba dulce, en idioma guaraní) en bebidas y alimentos.

También se la conoce como “azúcar verde” porque de sus hojas se extrae el edulcorante que se emplea como sustituto de azúcar blanca y morena obtenida a partir de la caña.

Los guaraníes le atribuían además propiedades medicinales y si bien las investigaciones sobre este aspecto no se han profundizado Rodríguez refiere que la estevia ha sido aplicada en fisioterapia, cosmetología y en odontología como valor antibacteriano.

Esos nativos poblaron además el noreste de Argentina, suroeste de Brasil y el sur de Bolivia, aunque el uso comercial de la planta se ha centrado en Paraguay tal vez a los estudios que se han hecho en este país en las últimas décadas sobre ese aspecto.

PRODUCCIÓN COMERCIAL

En Paraguay el cultivo a escala de la stevia se remonta a la década de los años 60 y antes de los 70 Japón fue el primer país que la introdujo como edulcorante natural después de haber experimentado mucho tiempo con semillas llevadas de ese país suramericano.

El responsable de la mesa sectorial de Rediex recuerda que a partir de 2008, cuando el Comité Mixto de Expertos en Aditivos Alimentarios de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura (FAO) y Alimentación y la Organización Mundial de la Salud (OMS) admiten su uso en alimentos y bebidas, se abren nuevos mercados en Australia, Nueva Zelanda, Estados Unidos, Suiza y Francia.

FBL-PARAGUAY-STEVIALas propiedades de este arbusto de 90 centímetros de altura ya eran aprovechadas por los guaraníes del noreste del país, norte de Argentina y Sur de Brasil, pero fue el botánico suizo afincado en Paraguay Moisés Bertoni (1857-1929) quien le dio valor científico.

Añade que al mismo tiempo la explotación industrial de la estevia llegó en Estados Unidos a una de las grandes compañías de refrescos, la Coca Cola, que la usó de forma experimental en agua saborizada, zumos y alimentos de baja caloría.

La admisión de la estevia por parte de la UE apuntala el esfuerzo de las autoridades paraguayas, que han dado trámite a la instalación de dos nuevas plantas que dentro de dos años se sumarán a las 17 que operan actualmente en la región oriental, la más fértil del país.

MARCA REGISTRADA, OBJETIVO A CORTO PLAZO

Rodríguez asegura que el objetivo de corto plazo es lograr la Denominación de Origen del “Ka’á he’é” y para ellos en el pasado se ha encaminado una serie de trámites ante organismos internacionales como la certificadora francesa Instituto Nacional de Apelación de Origen (INAO).

 

Estevia o stevia

Estevia o stevia

La certificación “es una herramienta para dar valor a los productos que tengan fuerte anclaje territorial y con la tradición de los países y en base a eso se vincula la calidad con el origen, dar valor agregado al producto”, según Rodríguez.

“Estamos en una etapa intermedia. Los últimos dos y tres años y medio nos dedicamos fuertemente en el área de marco de regulación, se ajustó la ley de marcas”, explica el funcionario, al considerar que otro objetivo es que la estevia se inserte en los programas de cultivo del Ministerio de Agricultura como los de la soja, trigo o algodón.

En 2011, la exportación de estevia en hojas registró un aumento del 27,3 por ciento con 692.212 dólares ingresados ese año frente a los 543.626 de 2010, mientras que en steviol glucósido un 107,23 por ciento (573.878 dólares sobre 276.900), según datos de Rediex, órgano técnico del Ministerio de Industria.

Los factores decisivos para el gran incremento fueron las inversiones en industrias procesadoras, el incremento del área del cultivo y la habilitación del mercado europeo”, concluye el informe del organismo oficial.

Luis Báez.

Fotos: Andrés Cristaldo.

 

 

 

 

 

Luis Báez




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Redacción EFEverde
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